La costa de Los Ángeles estuvo habitada durante siglos por los tongva (también llamados gabrieleños), los chumash y otros pueblos amerindios aún más antiguos; tal vez durante milenios. Los primeros europeos llegaron al área en 1542, liderados por Juan Rodríguez Cabrillo, un explorador de origen portugués que reclamó el área como ciudad de Dios en nombre de la Corona de Castilla, pero continuó su viaje sin asentarse en el lugar.

El área de Los Ángeles, al igual que todo el estado de California, fue incluida a mediados del siglo XVI en el Virreinato de Nueva España. El 2 de agosto de 1769, Gaspar de Portolá y el misionero franciscano Juan Crespi llegaron al lugar donde actualmente se encuentra la ciudad. Crespi dio nota de que el sitio presentaba un gran potencial como lugar de asentamiento.

Los Ángeles alberga a variadas industrias del espectáculo como la música, el cine, televisión y arte. La industria cinematográfica es una de las más importantes dentro de la ciudad, especialmente en Hollywood. Varias entidades dedicadas a la apreciación cinematográfica poseen sus sedes en Los Ángeles, incluida la Academia de las Artes y las Ciencias Cinematográficas de Hollywood y el American Film Institute.

La industria musical de la ciudad es una de las más importantes, con reconocimiento internacional. Comenzó su desarrollo con el cine sonoro en la década de 1920 y le siguió la fundación de compañías discográficas orientadas a los distintos géneros musicales como el jazz, el rhythm & blues, el rock and roll, el rap y con todos sus derivados. El edificio de Capitol Records es uno de los íconos arquitectónicos de la ciudad.

En la ciudad nacieron los jazzistas Charles Mingus, Chico Hamilton, Eric Dolphy y Dexter Gordon. Bandas como Metallica, Guns N’ Roses, Mötley Crüe, Megadeth, The Doors, The Byrds, Red Hot Chili Peppers, Maroon 5, System of a Down, Suicidal Tendencies y Linkin Park, fueron fundadas en Los Ángeles, mientras que The Beach Boys, Slayer o Van Halen provienen de ciudades cercanas. Los raperos Dr. Dre y Ice Cube son angelinos y Snoop Dogg proviene de las cercanías, al igual que la intérprete pop Katy Perry oriunda de Santa Bárbara.